谷歌模块化手机ProjectAra本月底登场

网易手机讯 4月12日消息,谷歌在不久前向外界展示了模块化手机项目protect ara的最新进展以及通过该平台组装的原型机。根据project ara项目的主管保罗.埃雷蒙科(paul eremenko)的介绍,ara手机最为重要的组件是由谷歌自行设计的手机骨架,这个骨架实际上是一个铝制机框,上面只有一个通讯模块和一个备用电池。这个骨架上的接口均符合mipi(移动产业联盟)的m-phy协议,所以其它的零部件,包括屏幕、处理器和电池等都将能以模块形式接入,最终组成一部完整的手机。

《麻省理工科技评论》(mit technology review)网络版日前发布文章透露了更多关于project ara的细节,该媒体认为谷歌的“模块化手机”完全从用户需求出发,未来将有望获得巨大成功,同时该预计称首款project ara设备将在本月底正式登场,并且有望赶上4月15日至16日正式召开的project ara项目开发者大会。

以下是文章的主要内容:

在位于马萨诸塞州剑桥市的一个工业区的一栋普通两层办公楼中,阿拉.科纳伊安(ara knaian)正在向记者展示可能是业界首款的完全模块化智能手机的原型机。

在公司的工作台上放着原型机的各个模块,包括内存、电池和处理器等等,而这些模块全部能够轻松安装到一个铝制的骨架上。用户可以在上面安装一个红外热成像镜头来完成夜间拍摄,也可以安装一个专业的模块来通过轻扫手指读取你的血氧水平。

科纳伊安经营这一家名为nk labs的小型电气工程公司,而project ara模块化智能手机项目则是该公司的主要研发项目。在被摩托罗拉的“先进技术与项目部门(atap)”收购之后,又有来自十多家公司的100多个人相继加入到该项目的研发队伍之中,而这个部门也在谷歌与摩托罗拉的收购交易中加盟谷歌,并在今年早些时候谷歌将摩托罗拉出售给联想时被保留了下来。

发展环境日趋成熟

其实在“模块化手机”的概念在project ara之前就曾出现过,2007年,以色列初创公司modu所研发的智能手机能够被整合到电子夹克中而“变身”相机、健身追踪器或音乐播放器等,尽管这是个非常有创意的想法,但是由于当时的硬件过于笨重,同时可用的模块化组件过少,最终该项目以失败而告终,其专利随后也被谷歌收购。

谷歌看好模块化手机的原因在于目前电子元器件的成本已经大幅减低,同时尺寸大多也比较小巧,再加上传统手机在硬件领域的创新步伐已经有所放缓,所以综合来看,模块化手机的成长环境已经基本成熟,而谷歌也认为这一全新的理念将会让智能手机在硬件、软件和服务等领域出现新的增长点。“我们相信智能手机的生态系统非常有希望像android应用生态系统那样获得长久地增长,”project ara项目的主管埃雷蒙科说道。

埃雷蒙科希望project ara的硬件生态系统是完全开放的。谷歌主要提供手机的“骨架”,该“骨架”在背板有8个部件插槽,在正面有两个为屏幕以及键盘预留的插槽,而板载的电源以及数据模块则使用标准的接口进行连接,同时这些模块会使用磁力进行扣合,确保各个组件能够紧紧与“骨架”连接在一起。这也就意味着用户可以将各种比较特殊和专业的模块组合到手机上,包括专业的摄像头、环境检测模块和医疗监测模块等等。虽然目前project ara项目仍处于研发阶段,不过本月我们有望一睹这款模块化手机的原型机。

谷歌需要权衡各方利弊

很显然,project ara是个非常有创造力的项目,但或许是因为概念过于超前,谷歌仍需要说服消费者和硬件厂商改变一下自己的常规思路。

目前智能手机所用到的零部件已经较以往更小更便宜,而project ara中的各个模块是通过磁力进行扣合的,并没有使用传统的卡扣或铰链,根据科纳伊安的介绍,磁力扣合的连接方式“能够尽可能多地降低模块化手机的复杂性、成本和重量”。而埃雷蒙科则认为“模块化手机”的概念将会为手机的设计和制造带来更大的灵活性,进而引发更多的创新。

中兴通讯已经在今年的ces大展上率先公布了名为eco-mobius的准模块化手机的设计理念,尽管该手机可更换的模块只有四个,分别是屏幕、电池、摄像头以及处理器和内存的组合,但至少说明已经有手机厂商愿意接受并普及“模块化手机”的概念,这对于模块化手机来说无疑是个利好消息。

对于谷歌来说,如今可能还需要几年时间来说服消费者接受“模块化手机”这一全新的概念,毕竟大家已经习惯了使用一体式的手机设备,想要在短时间内改变这种情况恐怕不是件容易的事情。不过考虑到欧美发达地区的智能手机市场已经趋于饱和,所以谷歌决定先在新兴市场上试验一下“模块化手机”,谷歌计划在明年推出一款只有wi-fi模块、基本的处理器和内存、电视和屏幕等基本组件的ara设备,售价控制50美元左右,谷歌希望在南美或中美洲地区对其进行测试,因为这些地区的话费比较昂贵,而wi-fi热点则比较常见。

为了让普通消费者接受模块化手机,谷歌还需要说服硬件厂商设计生产质量过硬、丰富多样的组件,以保证能够满足大部分消费者的需求。对于project ara来说,一个成熟的市场是相当重要的,不过就目前情况来看,该项目的前景还是比较乐观的,已经有3328家厂商注册参加本月中旬的project ara项目开发者大会,其中包括屏幕、电池和各种传感器的厂商。

业界普遍看好

美国模块化软硬件厂商bug labs的创始人兼ceo彼得.塞缪尔海克(peter semmelhack)认为对于project ara项目来说,外围的硬件厂商是非常重要的,“此类项目只有对第三方厂商的销售有明显拉动情况时,他们才会予以考虑,”他说道,“如果看不到这一点,硬件厂商是不会出售的,当然考虑到谷歌的规模,这种‘不见兔子不撒鹰’的情况有望被打破。”

同时,在谷歌公布project ara项目之前,也有一些动手能力极强的极客打造过自己的“模块化手机”,比如年仅25岁的荷兰工业设计师大卫.海金斯(david hakkens)就在互联网上搭建了一个专门针对智能手机零部件的设计与交换的社区,海金斯和他的朋友对于project ara项目表现出了浓厚的兴趣,“我的主要目标是拥有一部真正模块化的手机,”他说道,“其实我并不关心这些模块是谁生产的。”

考虑到手机中的部分零部件过于复杂,同时还有可能会包括一些定制的组件,谷歌已经与3d打印厂商3d systems达成合作,双方联合开发了一种能够3d打印的手机塑料外壳,消费者可以根据自己的爱好选择外壳的颜色和形状。此外,随着3d打印技术的发展,未来还有可能用来打印手机的天线和电池的组件。

总之,谷歌的project ara项目打开了一扇智能手机模块化和定制化的大门,也为智能手机的未来提供了更多的可能。由于ara的许多零部件可以利用3d打印技术制作出来,所以即便你是一个小型的开发团队或者仅是个独立开发者,也可以将自己的奇思妙想通过project ara来“改变世界”。试想如果你拥有一部可以随时更换手机的运营商、可以方便地与朋友进行数据交换、可以随意升级手机的性能的手持设备,那将是一件多么神奇的事情,单单从这个角度来看,模块化手机就有望在未来获得用户的认可,进而取得具有里程碑意义的成功。

【图1】手机“骨架”:该“骨架”在背板有8个部件插槽,在正面有两个为屏幕以及键盘预留的插槽,而板载的电源以及数据模块则使用标准的接口进行连接,同时这些模块会使用磁力进行扣合,确保各个组件能够紧紧与“骨架”连接在一起。

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